Durante un breve paso por Venus, la sonda solar Parker de la NASA detectó una señal de radio natural que reveló que la nave espacial había volado a través de la atmósfera superior del planeta. Esta fue la primera medición directa de la atmósfera de Venus en casi 30 años, y se ve bastante diferente del pasado de Venus. Su análisis confirma que la atmósfera superior de Venus sufre cambios desconcertantes durante un ciclo solar, el ciclo de actividad de 11 años del Sol. Esto marca la última pista para desentrañar cómo y por qué Venus y la Tierra son tan diferentes.

Nacidos de procesos similares, la Tierra y Venus son gemelos: ambos rocosos y de tamaño y estructura similares. Pero sus caminos divergieron desde el nacimiento. Venus carece de campo magnético y su superficie se quema a temperaturas lo suficientemente altas como para derretir el plomo.

El 11 de julio de 2020, la sonda solar Parker pasó por Venus en su tercer sobrevuelo. La misión, dirigida por el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland, realizó su sobrevuelo más cercano de Venus hasta el momento, pasando a solo 833 kilómetros sobre la superficie.

Uno de los instrumentos de Parker Solar Probe es Fields, llamado así por los campos eléctricos y magnéticos que mide en la atmósfera del Sol. Durante solo siete minutos, cuando Parker Solar Probe estaba más cerca de Venus, Fields detectó una señal de radio natural de baja frecuencia.

Como la Tierra, Venus tiene una capa de gas cargada eléctricamente en el borde superior de su atmósfera, llamada ionosfera. Este mar de gases cargados, o plasma, emite naturalmente ondas de radio que pueden ser detectadas por instrumentos como Fields.

Los investigadores utilizaron esta emisión de radio para calcular la densidad de la ionosfera por la que voló la sonda solar Parker. Obtuvieron por última vez mediciones directas de la ionosfera de Venus del Pioneer Venus Orbiter en 1992. Entonces, el Sol estaba cerca del máximo solar, el pico tormentoso del ciclo solar.

Comprender por qué la ionosfera de Venus se adelgaza cerca del mínimo solar es una parte del descubrimiento de cómo responde Venus al Sol, lo que ayudará a determinar cómo Venus se convirtió en el mundo de aire tóxico y abrasador que es hoy. Recopilar datos sobre este y otros cambios en la ionosfera es clave para comprender cómo ha evolucionado su atmósfera a lo largo del tiempo.

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