07 de enero de 2020
07.01.2020

Raffaella Morganti: "La primera imagen de un agujero negro es un hito para la astrofísica"

"En astronomía, el porcentaje de investigadoras no está tan mal e irá mejorando con los años", afirma la experta en radiogalaxias

06.01.2020 | 23:37
La astrofísica, experta en radiogalaxias, Raffaella Morganti.

Raffaella Morganti, experta en radiogalaxias y profesora de Astronomía del Instituto de Groningen (Holanda), visita el Astrofísico de Canarias para participar en un coloquio y trabajar junto con la astrofísica Cristina Ramos. Según subraya, la reciente captación de una imagen de un agujero negro resulta clave para la radioastronomía, al aportar nuevos registros y ahondar en el estudio del chorro de energía.

La radioastronomía es una de las ramas de la astrofísica observacional que ha experimentado un mayor crecimiento. Para estudiar el universo a estas frecuencias, se diseñan instrumentos específicos, los radiotelescopios. Entre los más precisos se encuentra la red ALMA, en el desierto de Atacama (Chile), y pronto se pondrá en marcha la red Square Kilometre Array, que se construye en Australia y Sudáfrica. En estos y otros proyectos ha participado Raffaella Morganti, astrónoma senior en ASTRON y profesora de Astronomía del Instituto Kapteyn de la Universidad de Groningen, en Holanda. Morganti obtuvo, en 2013, una ERC Advanced Grant, una de las becas de investigación más prestigiosas del Consejo Europeo de Investigación, para la realización del proyecto RadioLife. El objetivo último de esta iniciativa, que finalizó en 2018, era entender el papel que, en la evolución de las galaxias, juega la retroalimentación de los núcleos activos y, en particular, de aquellos con fuerte emisión en radio. Hace poco, esta experta en radiogalaxias impartió un coloquio en el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y trabajó con la astrofísica Cristina Ramos.

Obtuvo una ERC Advanced Grant. ¿Qué significó para usted y su equipo poder disfrutar de esta prestigiosa beca?

Para mí es un orgullo haber obtenido esta financiación para mi investigación, ya que el objetivo era hacer observaciones mediante la combinación de varios radiotelescopios, con el fin de estudiar, analizar y entender las radiogalaxias. El trabajo de los siete investigadores contratados para el análisis y la gestión de los datos fue imprescindible para llevar a cabo el proyecto. Por un lado, analizamos en detalle la emisión en radio de las galaxias activas y, paralelamente, estudiamos el comportamiento del gas neutro en las inmediaciones de los agujeros negros.

¿Cuáles son los próximos retos en radioastronomía?

Debemos tener en cuenta que la radioastronomía es un campo que está en continua evolución y a un ritmo vertiginoso. Hoy se están construyendo y explotando nuevas instalaciones para poder avanzar tecnológicamente en esta especialidad y ser capaces de observar distintos objetos que emiten en radio en el universo, desde estrellas a gas. Es decir, tenemos mucha información para estudiar y analizar y, por tanto, los nuevos retos dependen mucho del campo concreto que desarrolles. En el caso de nuestro proyecto, se busca comprender cómo evoluciona la actividad nuclear dentro de una galaxia. Sabemos que esta actividad en radio tiene un inicio, sigue una evolución y muere, pero la actividad puede reiniciarse, volviendo a surgir de nuevo. Sin embargo, aún no conocemos bien cómo ocurre este proceso y esa es una de las preguntas que intentamos responder.

¿Qué opina de la colaboración Event Horizon Telescope y la primera imagen obtenida de un agujero negro?

En lo que respecta a la colaboración EHT, ha sido muy importante la cohesión social y la sensación de comunidad que se dio en el equipo de investigación. Con esto se consiguió una colaboración fuerte que permitió mejorar la calidad del trabajo. Considero que este aspecto es muy importante para obtener un buen resultado del trabajo en equipo. La primera imagen de un agujero negro ha sido un hito muy importante para la astrofísica y, concretamente, para la radioastronomía. Con respecto a mi campo, esta evolución significa tener nuevos datos y registros para los análisis, así como la posibilidad de continuar el estudio del chorro de energía que produce un agujero negro al principio. Este concepto es particularmente importante para mi campo de investigación.

Participa en el desarrollo de la red de radiotelescopios SKA: ¿cuáles son las preguntas a las que podrá responder?

Gracias a la construcción del SKA, seremos capaces de estudiar el gas neutro que alimenta a los agujeros negros y los mantiene activos. Lo que esperamos de este desarrollo tecnológico es poder estudiar las grandes cantidades de gas existentes en las inmediaciones de los agujeros negros.

¿De qué manera ha contribuido ALMA a nuestra comprensión sobre cómo evolucionan las galaxias?

ALMA nos ha permitido dar el salto tecnológico que necesitábamos para poder conocer mejor qué le sucede al gas molecular en las regiones centrales de las galaxias. Este gas se ve afectado por la actividad que produce el agujero negro. Gracias a ALMA, podemos detectar qué efectos tienen lugar cuando se produce un chorro de energía o un viento. En mi caso, ALMA me permite tener en pocas horas datos de excelente calidad, lo que significa que podemos ver el efecto de la actividad producida por los agujeros negros supermasivos y conocer cómo de importante puede ser este efecto para la evolución de una galaxia o para las propiedades del gas.

Colabora con Cristina Ramos, investigadora del IAC: ¿cuál es el porcentaje de mujeres investigadoras en astrofísica?

A nivel global, la situación cambia según el país. Actualmente, la inclusión de mujeres en la ciencia es cada vez mayor. Es cierto que, hoy, cada vez que subes un nivel en la escala de puestos dentro de las instituciones disminuye el porcentaje de mujeres en altos rangos, y esto debería mejorar. Aunque, desde mi punto de vista, el porcentaje de mujeres investigadoras no está tan mal e irá mejorando con los años.

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