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P/2016 J1, el asteroide de dos colas más joven del Sistema Solar

Madrid, EFE
28/feb/17 15:25 PM
eldia.es

A diferencia de los cometas, los asteroides no suelen tener cola pero puede ocurrir y, de hecho, ya se han documentado una veintena de casos en los que un asteroide ha desarrollado una luminosa cola de polvo.

Tal es el caso de P/2016 J1, un asteroide del cinturón de asteroides, recientemente estudiado por un equipo internacional de investigadores, y cuyos resultados se publican en The Astrophysical Journal Letters.

De acuerdo con la investigación, liderada por astrónomos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA), P/2016 J1 es un asteroide fraccionado en dos partes, tal vez por un exceso de velocidad de rotación o por el impacto con otro cuerpo celeste.

Los pares de asteroides son un tipo de cuerpos relativamente frecuentes en el cinturón de asteroides del Sistema Solar, una región situada entre Marte y Júpiter y que alberga multitud de objetos astronómicos.

El carácter doble de P/ 2016 J1 se descubrió en 2016. Este par de asteroides gira en torno al Sol en órbitas muy similares pero, al no estar ligadas gravitatoriamente, las dos partes se van alejando progresivamente una de la otra.

Durante la investigación, los astrónomos reconstruyeron las órbitas de este par de asteroides, lo que les permitió determinar el momento de máxima aproximación y la fecha aproximada de la fractura del asteroide inicial, cuando era una sola roca.

P/ 2016 J1 fue estudiado desde el Gran Telescopio de Canarias y el telescopio France-Hawai, situado cerca de la cima del volcán Mauna Kea (Hawai).

"Los resultados derivados de la evolución orbital demuestran que el asteroide se fragmentó hace aproximadamente seis años, por lo que el sistema constituye el par de asteroides más joven del Sistema Solar encontrado hasta la fecha", explica Fernando Moreno, autor principal del trabajo e investigador del CSIC en el IAA.

Pero además, P/ 2016 J1 es doblemente peculiar: "Sus dos fragmentos se encuentran activados. Es decir, muestran estructuras de polvo similares a las de los cometas. Es la primera vez que observamos un par de asteroides con actividad simultánea", subraya.

El análisis ha permitido conocer que los asteroides se activaron cerca del paso por el perihelio (el punto de su órbita más cercano al Sol) entre finales de 2015 y principios de 2016.

En concreto, los investigadores calculan que el asteroide se partió en el perihelio de la órbita anterior, ya que P/2016 J1 tarda 6,65 años en completar su viaje en torno al Sol.

"Con toda probabilidad la actividad de emisión de polvo se debe a la sublimación de hielos que quedaron expuestos desde el momento de su fragmentación", explica Moreno.

La investigación demuestra además que el cinturón de asteroides es una región del Sistema Solar mucho más activa de lo pensado.