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Canarias estrena el sistema 'Estrella guía láser' que evita las turbulencias atmosféricas

Madrid, Europa Press
11/feb/15 12:32 PM
eldia.es

Un equipo de astrónomos e ingenieros del Instituto de Astrofísica de Canarias, el Observatorio Europeo Austral (ESO) y el Observatorio Astronómico de Roma-INAF ha realizado con éxito la puesta en marcha del nuevo sistema de 'Estrella Guía Láser' en el Observatorio del Teide (Tenerife). Se trata de una técnica que compensa la turbulencia atmosférica que afecta a las observaciones terrestres.

Esta instalación responde a un acuerdo firmado en abril de 2014 entre ESO y el IAC, y con la colaboración del Gran Telescopio de Canarias (GTC) y el INAF.

El proyecto viene a 'bloquear' a uno de los mayores enemigos de los astrónomos: la turbulencia en la atmósfera terrestre. Este problemas hace que hace que los objetos celestes aparezcan borrosos cuando son observados por telescopios situados en la Tierra. Para compensar este efecto, se usa la Óptica Adaptativa, gracias a la cual espejos deformables controlados por ordenador son ajustados cientos de veces por segundo para corregir la distorsión producida por la atmósfera en tiempo real.

Los astrónomos usan estrellas brillantes cercanas al objeto que se quiere estudiar para medir el efecto de la turbulencia. Desafortunadamente, el número de este tipo de estrellas que se ajustan a los requerimientos de la Óptica Adaptativa es muy bajo, según han explicado los expertos. El problema se soluciona usando referencias artificiales, como estas Estrella guía láser.

EL PROCESO

Las "estrellas guía" se originan lanzando un potente rayo láser al cielo. El rayo crea un punto brillante debido a que excita átomos de sodio presentes en la mesosfera --a unos 90 km de altura--. La luz que vuelve de estas referencias artificiales puede ser utilizada por la Óptica Adaptativa para medir el efecto de la turbulencia atmosférica, corregirlo y lograr imágenes astronómicas casi tan nítidas como si el telescopio estuviera en el espacio.

Las actividades conjuntas que se están llevando a cabo en el Observatorio del Teide consisten en estudios de investigación y desarrollo tecnológico para optimizar la intensidad de la estrella guía láser generada en la mesosfera, prestando especial atención a la influencia que tiene el campo geomagnético en la estimulación de las emisiones de los átomos de sodio allí presentes.

El experimento utiliza tecnologías desarrolladas por ESO para producir un láser de fibra de onda continua de 20 vatios con capacidad de variar parámetros tales como la frecuencia, las líneas espectrales, anchura de línea, la polarización y la intensidad. Las campañas de observación comenzarán este mes y continuarán a un ritmo de una semana por trimestre durante un período de 15 meses.

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